Ukraine : 1 300 satellites Starlink en Ukraine ont été désactivés en raison de problèmes de financement.


1 300 satellites Starlink en Ukraine ont été désactivés en raison de problèmes de financement.

Publié le 5.11.2022


Les craintes de l’Ukraine de voir ses troupes perdre l’accès au service internet critique Starlink d’Elon Musk se sont intensifiées la semaine dernière après la mise hors service de 1 300 satellites militaires.

L’Ukraine a subi une panne de communication lorsque 1 300 satellites SpaceX ont été mis hors service pour des raisons de financement.

Cette photo prise le 25 septembre montre une antenne du système à large bande par satellite Starlink offert par le milliardaire américain de la technologie Elon Musk à Izyum, dans la région de Kharkiv, en pleine invasion de l’Ukraine par la Russie.

CNN nous rapporte que les craintes de l’Ukraine de voir ses troupes perdre l’accès au service Internet Starlink d’Elon Musk se sont intensifiées au cours de la semaine écoulée après que 1 300 unités satellites de l’armée aient été mises hors service, selon deux sources au courant de la panne.

Les petites antennes paraboliques faciles à utiliser fabriquées par SpaceX, la société privée de fusées d’Elon Musk, ont été universellement saluées comme une source de communication qui a changé la donne pour l’armée ukrainienne, lui permettant de combattre et de rester en ligne alors que les réseaux de téléphonie cellulaire et d’Internet ont été détruits dans sa guerre avec la Russie. 

Mais des inquiétudes ont récemment surgi quant à la fiabilité de SpaceX après que des discussions sur le financement ont été révélées et que des pannes ont été signalées près des lignes de front. 

CNN a d’abord rapporté que SpaceX a envoyé une lettre en septembre au Pentagone, affirmant qu’elle avait dépensé près de 100 millions de dollars pour financer Starlink en Ukraine et qu’elle ne pouvait plus continuer à le faire. La lettre demandait que le ministère de la défense prenne en charge une plus grande partie du financement de l’armée ukrainienne, ce qui, selon les calculs, représenterait des dizaines de millions de dollars par mois. 

Quelques jours après le reportage de CNN, Musk a semblé faire marche arrière, affirmant que SpaceX avait retiré la demande. 

Elon Musk, PDG de SpaceX, fait le point sur le développement du vaisseau spatial Starship et de la fusée Super Heavy dans les installations de lancement de la société, dans le sud du Texas.
Jonathan Newton/The Washington Post/Getty Images

« Au diable tout ça », a tweeté Musk, « nous allons continuer à financer le gouvernement ukrainien gratuitement ».

Les négociations entre SpaceX et le ministère de la Défense se poursuivent malgré l’affirmation de Musk selon laquelle SpaceX a retiré sa demande, selon un haut responsable de la défense.

« Les négociations sont bel et bien en cours. Tout le monde dans notre bâtiment sait que nous allons les payer », a déclaré le haut fonctionnaire du Pentagone à CNN, ajoutant que le ministère est impatient d’avoir des engagements par écrit « parce que nous craignons qu’il ne change d’avis. »

Mercredi, Musk a assisté à une cérémonie pour la US Space Force à laquelle participaient également le secrétaire à la défense Lloyd Austin et le général Mark Milley, le président des chefs d’état-major interarmées. Musk a également été mêlé à sa prise de contrôle très médiatisée et controversée de Twitter.

Ni Musk ni SpaceX n’ont répondu à une demande de commentaire. Le gouvernement ukrainien, y compris le ministère de la Défense, n’a pas immédiatement répondu.

La récente panne a commencé le 24 octobre et a été décrite par une personne informée de la situation comme un « énorme problème » pour les militaires ukrainiens. Les terminaux ont été déconnectés, selon cette personne, en raison d’un manque de financement.  

La panne a touché un bloc de 1 300 terminaux que l’Ukraine avait achetés à une société britannique en mars et qui étaient utilisés pour des opérations liées au combat. 

SpaceX facturait 2 500 dollars par mois à l’armée ukrainienne pour que chacune des 1 300 unités reste connectée, ce qui a porté le coût total à près de 20 millions de dollars en septembre, selon la personne informée de l’affaire. Finalement, l’armée ne pouvait plus se permettre de payer, a-t-elle ajouté.  

Une demande britannique

Avant que les terminaux ne tombent dans le noir, le ministère ukrainien de la défense a demandé début octobre à ses homologues britanniques de prendre en charge la facture mensuelle de 3,25 millions de dollars. Le lot de terminaux a également fait l’objet d’une rotation au fur et à mesure que l’on craignait que le service ne soit interrompu, afin de minimiser l’impact, a indiqué la source.

Un fonctionnaire britannique a déclaré qu’après des discussions entre les ministères, « il a été convenu qu’il y avait des capacités militaires plus prioritaires ». Parmi les nombreux autres canaux de soutien, le Royaume-Uni a fait venir par avion des milliers de troupes ukrainiennes en Grande-Bretagne pour qu’elles s’entraînent avant de retourner sur les lignes de front.

« Nous soutenons un certain nombre de terminaux qui ont une utilité tactique directe pour les militaires ukrainiens afin de repousser l’invasion de la Russie », a déclaré le responsable britannique à CNN.  « Nous considérons et hiérarchisons toutes les nouvelles demandes en fonction de l’impact que les contributions auraient pour soutenir l’Ukraine dans la défense de son peuple contre la déplorable invasion de Poutine. »

Un haut fonctionnaire ukrainien a confirmé la panne, qualifiant les unités Starlink de « très importantes » pour la lutte de l’Ukraine contre la Russie.  

La lettre de septembre de SpaceX au Pentagone indiquait qu’il y avait près de 20 000 terminaux Starlink en Ukraine. À l’époque, de l’aveu même de SpaceX, la majorité d’entre eux avaient été entièrement ou partiellement achetés grâce à des financements extérieurs, notamment ceux des gouvernements américain, polonais et britannique. La lettre affirme que ces sources ont également payé environ 30 % de la facture mensuelle de connectivité.

Les terminaux, qui comprennent de petites antennes paraboliques, se connectent à la constellation de satellites SpaceX en orbite autour de la terre et permettent non seulement aux troupes et aux civils de rester en ligne, mais ils ont été utilisés avec un effet mortel, s’avérant essentiels pour l’utilisation de drones et le ciblage de l’artillerie par l’Ukraine.

On ne sait pas exactement combien de terminaux l’armée ukrainienne exploite, mais les 1 300 qui se sont récemment éteints en représentent une part importante. En juillet, le commandant en chef du pays a écrit directement à Musk pour lui en demander plus, dans une lettre vue par CNN, disant qu’environ 4 000 avaient été déployés par l’armée.

Une femme passe à vélo devant un bâtiment endommagé dans la ville de Kupiansk, le 3 novembre 2022, dans la région de Kharkiv, en pleine invasion de l’Ukraine par la Russie.

Au début du mois, M. Musk a déclaré que sur les plus de 25 000 terminaux actuellement en Ukraine, moins de 11 000 payaient pour ce service, qui peut atteindre 4 500 dollars par mois.

Lundi, un porte-parole du Pentagone a refusé de commenter les contrats ou accords potentiels, mais a déclaré que les discussions étaient en cours.

« Nous continuons à discuter des besoins de l’Ukraine en matière de communication par satellite avec l’Ukraine et des entreprises comme SpaceX et d’autres », a déclaré le brigadier général Patrick Ryder aux journalistes.

Il n’a pas été répondu à la question de savoir si une plus grande coopération avec SpaceX donnerait au gouvernement américain un contrôle plus fort sur le signal Starlink en Ukraine. Actuellement, SpaceX contrôle les endroits où les terminaux Starlink ukrainiens peuvent être utilisés et des pannes ont déjà été signalées par des unités ukrainiennes proches du front, alors qu’elles avançaient et libéraient les zones tenues par les Russes.

Par conséquent, le contrôle du signal par Musk lui donne une influence significative sur le champ de bataille à un moment où il a été fortement critiqué pour avoir soutenu que l’Ukraine devrait demander la paix et céder une partie de son territoire.