Q SCOOP – Les camps chinois ont recours au travail forcé et au marché américain en pleine expansion.


Les camps chinois ont recours au travail forcé et au marché américain en pleine expansion.

Publié le 28.12.2020 Par Alison Killing et Megha Rajagopalan


Ce projet a été soutenu par Le Eyebeam Center for the Future of Journalism, Le Pulitzer Center et l’Open Technology Fund.

ALMATY – La Chine a construit plus de 100 nouvelles installations dans le Xinjiang où elle peut non seulement enfermer les gens, mais aussi les forcer à travailler dans des bâtiments d’usine dédiés, directement sur place. BuzzFeed News peut révéler ces informations en se basant sur des dossiers du gouvernement, des interviews et des centaines d’images satellites.

En août, BuzzFeed News a découvert des centaines d’enceintes au Xinjiang portant les marques de prisons ou de camps de détention, dont beaucoup ont été construites au cours des trois dernières années dans le cadre d’une escalade rapide de la campagne chinoise contre les minorités musulmanes, notamment les Ouïgours, les Kazakhs et d’autres. Une nouvelle analyse montre qu’au moins 135 de ces complexes contiennent également des bâtiments d’usine. Le travail forcé à grande échelle se déroule presque certainement dans des installations de ce type, selon les chercheurs et les entretiens avec d’anciens détenus.

Les usines du Xinjiang – tant à l’intérieur qu’à l’extérieur des camps – ont tendance à partager des caractéristiques similaires. Elles sont généralement longues et rectangulaires, et leurs toits métalliques sont généralement de couleur vive – souvent bleus, parfois rouges. Contrairement à la maçonnerie et au béton des bâtiments de détention typiques, les usines ont une charpente métallique, qui peut être montée en un mois seulement. La charpente métallique est suffisamment solide pour supporter le toit sans colonnes intérieures, ce qui laisse plus de place à l’intérieur pour les grosses machines ou les chaînes de montage. Certains des plus grands bâtiments de l’usine ont des bandes de lucarnes pour laisser entrer la lumière.

Ensemble, les usines identifiées par BuzzFeed News couvrent plus de 21 millions de pieds carrés, soit près de quatre fois la taille du Mall of America. (Le complexe historique River Rouge de Ford à Dearborn, Michigan, autrefois le plus grand complexe industriel du monde, fait 16 millions de pieds carrés).

Et ils se développent de manière à refléter l’expansion rapide de la campagne de détention massive, qui a pris au piège plus d’un million de personnes depuis son début en 2016. Quatorze millions de pieds carrés de nouvelles usines ont été construits rien qu’en 2018.

Deux anciens détenus ont déclaré à BuzzFeed News qu’ils avaient travaillé dans des usines pendant leur détention. L’une d’entre elles, Gulzira Auelhan, a dit qu’elle et d’autres femmes se sont rendues en bus dans une usine où elles cousaient des gants. Lorsqu’on lui a demandé si elle était payée, elle a simplement ri.

« Ils ont créé cet endroit maléfique et ils ont détruit ma vie », a-t-elle dit.

Les anciennes détenues ont dit qu’elles n’avaient jamais eu le choix de travailler, et qu’elles gagnaient un salaire dérisoire ou pas de salaire du tout. « J’avais l’impression d’être en enfer », a déclaré Dina Nurdybai, qui a été détenue en 2017 et 2018, à BuzzFeed News. Avant son incarcération, Nurdybai dirigeait une petite entreprise de confection. Dans une usine à l’intérieur du camp d’internement où elle était détenue, elle a dit qu’elle travaillait dans un box fermé de l’extérieur, à coudre des poches sur des uniformes scolaires. « Ils ont créé cet endroit maléfique et ils ont détruit ma vie », dit-elle.

En réponse aux questions sur cet article, le consulat chinois à New York a cité un travailleur du comté de Karakax, dans le Xinjiang, qui a qualifié de « calomnieuses » les allégations de travail forcé dans la région, lors d’une conférence de presse du gouvernement, affirmant que les villageois de la région gagnent des salaires plus élevés et acquièrent de nouvelles compétences. « Nous espérons que chacun pourra distinguer le bien du mal, respecter les faits et ne pas être trompé par des rumeurs », a ajouté le consulat.

L’industrie du Xinjiang est en plein essor, et la région a l’un des taux de croissance du PIB les plus rapides de Chine. Le Xinjiang exporte toute une gamme de produits, des vêtements aux machines, et les États-Unis sont l’un des marchés de la région qui connaît la plus forte croissance. Les usines du Xinjiang produisent de nombreux biens qui finissent par arriver chez les consommateurs américains. Apple, Nike et Coca-Cola, entre autres, ont fait pression sur le Congrès cette année pour diluer un projet de loi qui interdirait l’importation de produits fabriqués avec du travail forcé dans cette région. (Le projet de loi a été adopté à une écrasante majorité par la Chambre des représentants en septembre, mais le Sénat n’en a pas encore débattu).

« Les entreprises devraient cesser de produire dans le Xinjiang et de s’y approvisionner », a déclaré Scott Nova, directeur exécutif du Consortium pour les droits des travailleurs. « Il n’y a pas moyen de produire de manière responsable dans la région tant que le travail forcé et la répression plus large ne cessent pas. »

Nova et d’autres défenseurs des droits des travailleurs, ainsi que des experts qui ont examiné les abus au Xinjiang, affirment que le travail forcé est si répandu dans la région qu’aucune entreprise qui y fabrique ne pourrait conclure que sa chaîne d’approvisionnement en est exempte. Cela signifierait que les consommateurs américains n’ont aucun moyen réel de savoir si les marchandises qu’ils achètent au Xinjiang sont contaminées.

Greg Baker / Getty Images
Cette photo prise le 4 juin 2019 montre des personnes passant devant un écran montrant des images du président chinois Xi Jinping à Kashgar, dans la région occidentale du Xinjiang.

Le gouvernement chinois du Xinjiang surveille les gens de manière si approfondie et suit les entretiens de si près qu’il est presque impossible d’évaluer de manière indépendante si une usine donnée a recours au travail forcé. Cela est d’autant plus vrai que les programmes économiques, conçus pour sortir les gens de la pauvreté en faisant travailler des ouvriers agricoles ruraux dans des usines, permettent au gouvernement de dissimuler les raisons pour lesquelles une personne travaille loin de chez elle. Mais lorsque les usines sont situées dans des lieux d’internement – coupés du monde par de hauts murs et des fils barbelés – il est difficile de croire que les travailleurs sont là de leur plein gré.

Les usines des camps de détention sont profondément ancrées dans l’économie du Xinjiang. L’institut de recherche à but non lucratif C4ADS, basé à Washington DC, a comparé les emplacements des usines identifiées par BuzzFeed News à une base de données qui compile des informations sur les adresses du registre gouvernemental chinois pour les entreprises. C4ADS a identifié 1 500 entreprises chinoises situées dans les usines ou à proximité immédiate de celles-ci. Parmi celles-ci, 92 ont indiqué « l’import/export » comme faisant partie de leur champ d’activité. BuzzFeed News a trouvé d’autres informations sur ces entreprises dans des documents d’entreprise, des rapports des médias d’État et d’autres données publiques. Selon des données commerciales remontant à 2016, certaines de ces entreprises ont exporté des marchandises dans le monde entier, notamment au Sri Lanka, au Kirghizstan, au Panama et en France. Une entreprise a envoyé des pantalons en Californie.

L’une de ces entreprises est Xinjiang Jihua Seven-Five-Five-Five Occupational Wear, qui fabrique des uniformes militaires. Elle compte parmi ses clients l’Armée de libération du peuple, la Police armée populaire paramilitaire et le Bureau de la sécurité publique de Chine, qui produisent des centaines de milliers de vêtements chaque année.

Dans le rapport annuel 2019 de sa société mère, l’entreprise est explicite sur sa participation aux programmes de transfert de main-d’œuvre. La société a transféré au moins 45 minorités ethniques « qui ne parlent pas chinois » du sud du Xinjiang pour travailler, selon le rapport. Ils ont été logés dans des chambres partagées par trois ou quatre personnes, selon le rapport, et ont reçu une allocation alimentaire mensuelle de 360 yuans (environ 55 dollars).

Un article du China News Service, contrôlé par l’État, a déclaré que les travailleurs de la filiale de l’entreprise à Hejing faisaient des heures supplémentaires pour remplir une commande de vêtements pour des combinaisons de protection, ayant déjà sauté des vacances qui, selon le directeur de l’usine, leur avaient été offertes l’année dernière. Les travailleurs suivent également des « cours du soir bilingues » pour apprendre le chinois. Chaque lundi, ils organisent une cérémonie de lever du drapeau et chantent les louanges de la politique du Parti communiste ainsi que « la pensée socialiste avec des caractéristiques chinoises dans la nouvelle ère de Xi Jinping ».

La façon dont ces travailleurs ont été traités est en accord avec le comportement connu de la Chine dans la région. La campagne anti-pauvreté du gouvernement fait passer les minorités ethniques appauvries, appelées « main-d’œuvre excédentaire », à des emplois allant de la cueillette du coton à la couture de vêtements. Les documents de politique locale qualifient ces travailleurs de « paresseux » et félicitent le gouvernement d’avoir « créé une atmosphère dans laquelle le travail est glorieux et la paresse honteuse », selon une étude récente sur le Xinjiang réalisée par l’universitaire allemand Adrian Zenz.

Zenz et d’autres chercheurs affirment que ces « transferts de main-d’œuvre » peuvent être une façade pour le travail forcé, en particulier dans un environnement où les minorités musulmanes vivent dans la crainte d’être arbitrairement enfermées. Dans le cadre de sa campagne visant les minorités ethniques de la région, le gouvernement a également écrasé l’éducation dans les langues minoritaires. Des dizaines d’anciens détenus ont déclaré à BuzzFeed News qu’ils étaient obligés d’étudier le chinois dans des camps d’internement et font régulièrement l’éloge du parti communiste au pouvoir.

L’une des adresses enregistrées de Xinjiang Jihua correspond à l’emplacement d’un grand complexe d’installations d’internement, qui ensemble peuvent contenir 11 700 personnes. Cette installation tentaculaire se trouve à un peu plus de 3,5 miles du centre du comté de Hejing, dans une zone isolée délimitée par des parcelles de terrain vides et une zone industrielle au nord et des terres agricoles au sud. Six bâtiments d’usine à toit bleu sont situés dans leur propre enceinte, en plein milieu du complexe. Ils semblent être directement reliés aux bâtiments de détention adjacents par une porte dans le mur.

Le Xinjiang Jihua n’a pas répondu aux multiples demandes de commentaires.

Une autre entreprise, Hetian Yudu Handicrafts, est enregistrée dans une enceinte du comté de Lop, dans le sud du Xinjiang ; des photos satellites montrent qu’elle porte les signes révélateurs d’un camp d’internement. Un article des médias d’État sur les programmes de transfert de la main-d’œuvre dans la région cite une femme ouïgoure, qui est allée y travailler au tissage de tapis, en promettant de gagner un « surplus » pour l’entreprise. Hetian Yudu n’a pas répondu aux multiples demandes de commentaires.

Le transfert de main-d’œuvre pour les Ouïgours, les Kazakhs et les autres groupes minoritaires du Xinjiang s’étend au-delà de la région, vers d’autres parties de la Chine. L’Australian Strategic Policy Institute, un groupe de réflexion basé à Canberra qui a publié des recherches documentant les violations des droits de l’homme au Xinjiang, a identifié en mars 27 usines dans neuf provinces chinoises utilisant des travailleurs ouïgours et kazakhs du Xinjiang dans le cadre d’un programme gouvernemental de transfert de main-d’œuvre. Refuser ces affectations de travail est « extrêmement difficile », a constaté l’institut, car elles « sont mêlées à l’appareil de détention et d’endoctrinement politique ».

Dans de nombreux cas, les articles des médias d’État en langue chinoise montrent des photos de travailleurs migrants qui semblent être des minorités ethniques montant dans des bus ou travaillant sur des chaînes de montage. Les articles disent qu’ils participent à un programme de lutte contre la pauvreté. Mais ils sont soumis à des contrôles stricts et à une surveillance constante, et vivent dans la crainte d’être envoyés dans des camps ou d’être punis s’ils ne respectent pas les règles. Après le travail, ils doivent participer à une « éducation patriotique », selon d’anciens détenus et des articles de presse en chinois sur les programmes.

Un livre blanc publié par le gouvernement chinois en septembre donne des indices sur l’ampleur du programme, affirmant que la « relocalisation du surplus de main-d’œuvre » en moyenne par an a permis de toucher plus de 2,76 millions de personnes.

Selon les médias d’État, les efforts pour réduire la pauvreté au Xinjiang concernent un large éventail d’industries allant des usines textiles et de la transformation alimentaire à l’abattage du bétail et à la culture du coton. On ne sait pas très bien quelle proportion des travailleurs participant à ces programmes sont contraints de travailler, sous-payés ou maltraités d’une autre manière. Mais les experts affirment que leur nombre est important et en augmentation.

« Les recherches suggèrent que certaines des personnes transférées vers le travail ne sont pas disposées à travailler et sont gravement sous-payées, ce qui soulève des inquiétudes quant au travail forcé, potentiellement à une échelle importante », a constaté le Centre d’études stratégiques et internationales, un groupe de réflexion basé à Washington, DC. Le ministère américain du travail a estimé que 100 000 Ouïgours et autres minorités ethniques travaillent dans le cadre du travail forcé.

La Better Cotton Initiative, un groupe industriel qui promeut des normes éthiques pour les producteurs de coton, a déclaré ce mois-ci à la BBC qu’elle avait cessé d’auditer et de certifier les fermes du Xinjiang en partie parce que les programmes de réduction de la pauvreté jettent l’ombre du travail forcé sur toute l’industrie de cette région.

Les abus au Xinjiang peuvent affecter les chaînes d’approvisionnement de certaines des marques les plus reconnaissables au monde. Dans son rapport de mars, l’Australian Strategic Policy Institute a également identifié 82 multinationales dont les fournisseurs utilisaient des travailleurs ouïgours en dehors du Xinjiang dans le cadre d’un programme de transfert de main-d’œuvre, notamment Abercrombie & Fitch, Dell, Apple, Amazon, H&M, Nike, Nintendo et General Motors.

Certaines marques ont déclaré avoir cessé de travailler avec ces fournisseurs cette année, selon le rapport de l’Institut. D’autres ont déclaré n’avoir aucune relation contractuelle avec des fournisseurs impliqués dans des programmes de transfert de main-d’œuvre, « mais aucune marque n’a pu exclure un lien plus loin dans sa chaîne d’approvisionnement », selon le rapport.

Dina Nurdybai dans son atelier de couture à son domicile à Almaty, Kazakhstan, le 25 février 2020.

Nurdybai a eu 28 ans cette année. C’est une femme très occupée, avec un enfant en bas âge qu’elle adore et une jeune entreprise de vêtements qu’elle a créée dans sa nouvelle maison à Almaty, au Kazakhstan. En personne, elle a le visage frais, avec des sourcils parfaitement microscopiques et des mèches d’ombre vert vif brossées sur ses paupières.

Son calvaire a commencé en 2017. À l’époque, elle tenait une boutique de couture et une deuxième entreprise florissante de vente de vêtements traditionnels kazakhs en Chine, appelée Kunikai Clothing. L’entreprise employait environ 30 personnes et se spécialisait dans la broderie complexe des vêtements traditionnels kazakhs, offrant même des formations et des conseils sur les motifs complexes, selon les archives publiques. Cette année-là, une photo la montre posant à une exposition commerciale dans la capitale régionale d’Ürümqi, portant une élégante robe fourreau noire et de grosses lunettes de soleil foncées. Elle a pris part à cette exposition dans son usine – une autre vieille photo la montre en train d’expliquer aux ouvriers comment couper le tissu, les coupes étant marquées d’un pointillé à la craie.

Courtesy Nurdybai via RFA

Nurdybai (à gauche) montre aux travailleurs comment couper du tissu lors d’un salon professionnel.

Une nuit d’octobre 2017, elle est revenue du travail tellement brûlée qu’elle a immédiatement éteint son téléphone et s’est effondrée dans son lit. Elle a découvert par la suite que la police la recherchait cette nuit-là et avait téléphoné à plusieurs de ses proches pour essayer de la joindre. Le lendemain matin, ils ont rappelé, puis se sont présentés à sa porte.

Elle a été emmenée dans un camp non loin de l’endroit où elle vivait dans le comté de Nilka, situé au nord-est du Xinjiang, près de la frontière avec le Kazakhstan. Située dans la vallée de la rivière Kashgar, Nilka est petite et isolée, et le travail manuel est ancré dans son histoire – l’un de ses rares sites touristiques sont les ruines d’une ancienne mine de cuivre.

Le camp se développe rapidement. Il semblait à Nurdybai que des dizaines de personnes venaient chaque jour, souvent avec des cagoules pour ne pas voir. « On pouvait entendre le tintement de leurs menottes lorsqu’ils entraient », dit-elle.

Il n’y avait pas de chauffage, et elle tremblait tout le temps dans son mince uniforme. Il y avait 16 femmes dans son dortoir. À l’intérieur, on lui a remis un livre contenant les discours du président chinois Xi Jinping. Au lieu de tenir sa boutique de couture ou de remplir des commandes de vêtements, elle passait désormais trois heures et demie par jour à étudier les discours de Xi. Elle ne comprenait pas pourquoi. Bientôt, ses journées seraient remplies de travail.

Le travail forcé a une longue histoire au Xinjiang qui est antérieure à la campagne de détention. Certaines prisons de basse sécurité étaient liées à des fermes, tandis que de nombreuses prisons de haute sécurité contenaient des installations d’industrie lourde, comme une fonderie de plomb et de zinc, des usines d’engrais et des mines de charbon et d’uranium. Quelques-unes contenaient des bâtiments destinés à l’industrie légère.

Des usines ont commencé à apparaître dans les camps de fortune de la première campagne de détention au printemps 2017. Souvent, elles sont apparues sous la forme d’une seule usine encastrée sur le site partout où il y avait de la place, écrasée entre les bâtiments existants ou construite sur le terrain de sport d’une ancienne école. Dans le même temps, de nouvelles installations de haute sécurité, en pleine expansion, sont venues s’ajouter aux usines, généralement en plus grand nombre.

Avec l’explosion de la construction d’usines en 2018, de nouveaux modèles sont apparus. L’ajout fragmentaire de bâtiments d’usines sur des sites existants exigus s’est poursuivi. Mais les centres de détention en périphérie des villes, qui disposaient de plus d’espace, se sont agrandis pour accueillir de nouvelles usines, généralement disposées selon un quadrillage soigné et souvent séparées du complexe principal – par une clôture, voire une route avec des passerelles en fil de fer barbelé reliant les deux. La zone des usines avait souvent une entrée séparée des routes environnantes, ce qui permettait de livrer les matières premières et de récupérer les produits finis sans perturber l’ensemble du camp.

Si certaines des nouvelles usines ont été construites dans des installations de plus haute sécurité, on les trouve plus souvent dans des enceintes de moindre sécurité, et elles semblent être destinées à l’industrie légère – la fabrication de vêtements plutôt que la fusion du zinc ou l’exploitation minière. Depuis 2017, la plupart des constructions se sont concentrées dans le sud et l’ouest du Xinjiang : les régions où vivent le plus grand nombre de Ouïgours et de Kazakhs.

La préfecture de Hotan, par exemple, abrite près d’un tiers des usines construites entre le début de 2017 et la fin de 2020. Deux comtés de la préfecture – Hotan et Lop – ont vu respectivement 1,9 million de pieds carrés et 1,8 million de pieds carrés d’usines y être construites au cours de cette période.

Le travail forcé dans le Xinjiang s’est intensifié en 2018, selon des chercheurs et des reportages. Une propriétaire d’usine kazakhe du nord du Xinjiang, qui a demandé que son nom et son entreprise ne soient pas divulgués par crainte de représailles, a décrit les efforts incessants du gouvernement pour rassembler les travailleurs cette année-là. BuzzFeed News a pu vérifier les détails de l’enregistrement de son entreprise. « J’étais un entrepreneur. J’avais une petite usine de vêtements », a-t-elle déclaré. « J’ai dû passer par beaucoup de bureaucratie, mais je l’ai fait. »

En 2018, des policiers ont visité son usine à cinq reprises, lui demandant de recommander des travailleurs à « rééduquer » afin d’atteindre un quota. Ils lui ont dit de rechercher des troubles du comportement – en utilisant un bol en céramique avec une écriture en ouïgour sur le fond, par exemple, ou en portant un foulard à plusieurs reprises pour les femmes.

« Nous avions entendu dire que des détentions massives avaient eu lieu, que des gens disparaissaient dans ces écoles. Nous ne savions pas grand-chose mais nous savions que ce n’était pas un bon endroit ».

Les cinq fois, elle a réussi à les tromper en leur offrant des pots-de-vin et des excuses.

La propriétaire de l’entreprise avait entendu des rumeurs selon lesquelles les camps d’internement n’étaient pas destinés à l’éducation, comme le prétendait le gouvernement, mais à la détention massive. « Nous avions entendu dire que des détentions massives avaient eu lieu, que des gens disparaissaient dans ces écoles. Nous ne savions pas grand-chose mais nous savions que ce n’était pas un bon endroit », a-t-elle déclaré. Elle avait peur d’être elle-même envoyée dans un camp, mais elle ne pouvait pas non plus supporter de donner les noms de ses travailleurs. « Je n’ai jamais envoyé une seule personne au camp », dit-elle, une note de fierté se glissant dans sa voix.

Des représentants du gouvernement ont également parlé à l’entrepreneur des programmes de lutte contre la pauvreté, en disant que les gens pouvaient obtenir des emplois dans d’autres régions du pays, que les Kazakhs appellent parfois « la Chine intérieure ». Un groupe de personnes de son village est parti pour l’un de ces programmes, a-t-elle dit. Ils sont revenus six mois plus tard et lui ont dit qu’ils avaient été payés beaucoup moins que ce qui leur avait été promis à l’origine, dit-elle.

En mai 2018, Nurdybai a été transférée dans un autre camp du comté de Nilka – l’un des nombreux camps dans lesquels elle a été détenue. Cet été-là, le camp contenait deux bâtiments résidentiels et plusieurs usines à toit bleu, et deux autres étaient en construction, comme le montrent les images satellites. Les premiers bâtiments du complexe – deux immeubles résidentiels de cinq étages et 11 usines – avaient probablement été construits fin 2015. Lorsque Nurdybai est arrivé, 15 usines supplémentaires avaient été ajoutées, couvrant le champ herbeux à l’extrémité nord du site.

Beaucoup plus tard, après avoir déménagé au Kazakhstan, Nurdybai a trouvé elle-même l’emplacement du camp sur Google Earth. Il lui semblait étrangement familier. Pourtant, à ce moment-là, il avait déjà pris de l’ampleur.

En octobre 2019, la construction de quatre autres usines a commencé, mais les ouvriers n’ont terminé la construction de la charpente métallique qu’avant l’arrivée des premières neiges, la deuxième semaine de novembre, et ils ont dû arrêter le travail. Ils ont terminé en mai de cette année, et trois autres usines ont été ajoutées cet automne. Il y a maintenant 33 bâtiments d’usine dans l’enceinte. Ensemble, ils couvrent 428 705 pieds carrés, soit une superficie supérieure à sept terrains de football.

Nurdybai est restée dans le camp pendant quelques mois avant d’être obligée de travailler dans l’une des usines du camp. Lorsque les fonctionnaires ont réalisé qu’elle avait travaillé dans l’industrie du vêtement dans le passé, on lui a dit d’enseigner à d’autres femmes comment coudre des vêtements – des uniformes scolaires, se souvient-elle. Elle leur a appris à coudre des poches carrées sur le haut des tuniques et à coudre un col droit.

« C’était un endroit immense. Il y avait tellement de femmes. Elles étaient toutes comme moi – des prisonnières », dit-elle.

Elle a dit qu’elle recevait un salaire de 9 yuans – environ 1,38 $ – en un mois, bien moins que les salaires en vigueur à l’extérieur des murs du camp de détention.

C’était une courte marche pour se rendre au travail – la distance entre les bâtiments résidentiels et l’usine la plus proche n’était que de 25 mètres environ, tandis que le plus éloigné, de l’autre côté du site, n’était encore qu’à cinq minutes. Les femmes travaillaient de 8 heures à midi, dit-elle, et après le déjeuner, de 13 h 30 à 18 h 30. Après la journée de neuf heures, elles devaient reprendre des cours dans le bâtiment où elles étaient hébergées, mémorisant et répétant la propagande du Parti communiste chinois et étudiant le chinois mandarin.

L’usine était équipée de nouvelles machines à coudre, se souvient Nurdybai. En fait, tout l’équipement à l’intérieur avait l’air neuf. Mais il y avait des indices que ceux qui y travaillaient ne le faisaient pas par choix. Des paires de ciseaux étaient enchaînées à chaque table de travail pour empêcher les femmes de les emmener dans les dortoirs, où elles pouvaient, en théorie, les utiliser pour se blesser ou poignarder les gardes du camp. Et il y avait des caméras partout, dit Nurdybai, même dans les salles de bain.

À l’intérieur du bâtiment de l’usine, le sol était divisé, en forme de grille, a dit Nurdybai. Ce n’était pas comme les usines qu’elle avait vues lorsqu’elle dirigeait sa propre entreprise. « Il y avait des cabines à hauteur de menton pour que vous ne puissiez pas voir ou parler aux autres. Chacune avait une porte, qui se fermait à clé », dit-elle, de l’extérieur. Chaque cabine avait entre 25 et 30 personnes, dit-elle.

Une fois, un des employés du camp a justifié les cabines verrouillées en disant : « Ces gens sont des criminels, ils peuvent vous faire du mal ». La police a patrouillé sur le sol de l’usine.

Nurdybai a mangé avec les autres travailleurs et a dormi dans les mêmes quartiers qu’eux. Mais, dit-elle, sa position de formatrice lui donnait un privilège particulier : Elle avait un porte-clés avec lequel elle pouvait ouvrir les portes de la salle de bain. Les autres devaient demander la permission pour y aller.

Dina Nurdybai travaillant dans son atelier de couture à son domicile à Almaty, Kazakhstan, 25 février 2020.

Vers la fin du séjour de Nurdybai dans les camps d’internement en septembre 2018, les policiers lui ont finalement dit ce qu’elle aurait fait de mal : elle avait téléchargé une application illégale appelée WhatsApp. Elle a ensuite été libérée et on lui a dit que son « éducation » était terminée. Son petit ami de l’époque lui a apporté un bouquet de fleurs, comme si elle venait de rentrer d’un long voyage.

Mais pendant le temps qu’elle a passé dans les camps, sa vie s’est effondrée. Elle devait à une banque 70 000 yuans, soit environ 10 700 dollars, en prêts commerciaux, qu’elle n’avait pas pu rembourser pendant sa détention.

Ses commandes de vêtements n’avaient pas non plus été honorées. « Ils ont tout pris dans mon usine – des matériaux coûteux – ils l’ont pris », dit-elle. « Mes clients, je devais les rembourser ». Elle a commencé à vendre ses biens, même sa voiture, pour essayer de rembourser le prêt.

« J’ai appris à chérir ma liberté. »

Finalement, elle a économisé assez d’argent pour quitter la Chine et immigrer au Kazakhstan. Elle rembourse toujours ses prêts en Chine, bien qu’elle ait réussi à les négocier avec la banque. Elle essaie surtout de prendre les choses un jour à la fois. « J’ai appris à chérir ma liberté », dit-elle. « Avant tout cela, j’ai réussi. J’avais de l’argent. Mais maintenant, je comprends que l’argent n’est rien sans la liberté. »

Elle a relancé une petite entreprise de vêtements. Elle a eu un bébé. Et elle a commencé à parler de ce qui lui est arrivé, à raconter comment elle a perdu tout ce pour quoi elle avait travaillé.

Elle s’est rendue dans les bureaux d’Atajurt, une petite ONG de défense des droits de l’homme située dans un immeuble délabré du centre d’Almaty. Elle n’avait pas beaucoup de ressources – lors d’une visite cette année, la porte d’une salle de conférence a été brisée et a dû être fermée par une bande de ruban rouge. Mais il était rapidement devenu un centre pour les anciens détenus des camps du Xinjiang, qui venaient souvent y enregistrer leurs histoires pour YouTube, et parler aux journalistes et professeurs d’université en visite dans la ville.

L’atelier de Nurdybai se trouve dans un petit bâtiment de deux étages, niché dans un quartier résidentiel de la banlieue d’Almaty, bordé de maisons et d’une école de quartier. À l’intérieur, il n’y a qu’une seule fenêtre, avec un escalier étroit dont la rampe est peinte en blanc. Au premier étage, son atelier est jonché de chutes de tissus violets et rouges, avec deux machines à coudre posées sur des tables.

Elle était une femme en bonne santé avant son internement. Mais après sa détention, elle a développé une hernie, qui lui cause encore des douleurs lancinantes à l’abdomen – elle soupçonnait qu’elle l’avait contractée en étant obligée de rester assise pendant de longues heures pour étudier le chinois. Pire encore, elle a commencé à avoir des migraines, qui ont débuté par des douleurs fulgurantes qui se sont déplacées vers l’arrière de son cou. Elle se demandait si les douches glacées qu’elle avait été forcée de prendre pouvaient être à blâmer.

« J’ai travaillé dur pendant dix ans pour réussir », a-t-elle déclaré.

« J’ai tout perdu, y compris ma santé. »

Ekaterina Anchevskaya a contribué au reportage.


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